NASA encuentra lunas de Neptuno encerradas en 'Danza de evasión'

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Foto: Europa Press

Las dos lunas más internas de Neptuno presentan unas extrañas órbitas entrecruzadas que no tienen precedentes, incluso para los estándares extremos del sistema solar exterior.

Los expertos en dinámica orbital lo llaman un "baile de evasión" realizado por las pequeñas lunas Naiad y Thalassa. Los dos son verdaderos socios, orbitando a solo 1.150 millas (1.850 kilómetros) de distancia. Pero nunca se acercan tanto; la órbita de Naiad está inclinada y perfectamente sincronizada. Cada vez que pasa el Thalassa de movimiento más lento, los dos están separados por unas 2.200 millas (3.540 kilómetros).

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En esta coreografía perpetua, Naiad gira alrededor del gigante de hielo cada siete horas, mientras que Thalassa, en la pista exterior, tarda siete horas y media. Un observador sentado en Thalassa vería a Naiad en una órbita que varía enormemente en un patrón de zigzag, pasando dos veces desde arriba y luego dos veces desde abajo. Este patrón de arriba, arriba, abajo, abajo se repite cada vez que Naiad gana cuatro vueltas en Thalassa.

Aunque el baile puede parecer extraño, mantiene las órbitas estables, dijeron los investigadores.

"Nos referimos a este patrón repetitivo como una resonancia", dijo Marina Brozović, experta en dinámica del sistema solar en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, y autora principal del nuevo artículo, que se publicó el 13 de noviembre en Ícaro. "Hay muchos tipos diferentes de 'bailes' que los planetas, las lunas y los asteroides pueden seguir, pero este nunca se había visto antes".

Lejos de la atracción del Sol, los planetas gigantes del sistema solar exterior son las fuentes dominantes de gravedad, y colectivamente, cuentan con docenas y docenas de lunas. Algunas de esas lunas se formaron junto a sus planetas y nunca fueron a ninguna parte; otros fueron capturados más tarde, luego encerrados en órbitas dictadas por sus planetas. Algunas orbitan en la dirección opuesta a la que giran sus planetas; otros intercambian órbitas entre sí como para evitar una colisión.

Neptuno tiene 14 lunas confirmadas. Neso, el más alejado de ellos, orbita en un circuito elíptico que lo lleva a casi 46 millones de millas (74 millones de kilómetros) del planeta y tarda 27 años en completarse.

Naiad y Thalassa son pequeños y tienen la forma de Tic Tacs, que abarcan solo 60 millas (100 kilómetros) de longitud. Son dos de las siete lunas internas de Neptuno, parte de un sistema muy compacto que se entrelaza con anillos débiles.

"Sospechamos que Naiad fue pateada a su órbita inclinada por una interacción anterior con una de las otras lunas internas de Neptuno", dijo Brozović. "Solo más tarde, después de que se estableciera su inclinación orbital, Naiad podría establecerse en esta resonancia inusual con Thalassa".

"Siempre estamos entusiasmados de encontrar estas codependencias entre lunas", dijo Mark Showalter, astrónomo planetario del Instituto SETI en Mountain View, California, y coautor del nuevo artículo. "Naiad y Thalassa probablemente han estado encerrados juntos en esta configuración durante mucho tiempo, porque hace que sus órbitas sean más estables. Mantienen la paz al no acercarse demasiado".

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